Jean Bertrand Aristide est né le 15 Juillet 1953 dans la ville de Port-Salut; une ville côtière pittoresque dans le département du Sud d'Haïti. Avec sa mère, il a déménagé à Port-au-Prince à l'âge de seulement 3 mois, après la mort de son père. Comme un jeune garçon, Aristide a assisté à une école catholique dans la ville de Cap-Haïtien, dirigé par des prêtres de l'ordre salésien. Après le lycée, il est allé au Collège Notre-Dame, où il serait diplôme avec  honneurs. Il avait seulement 21 ans à l'époque. Aristide se rend ensuite à la République dominicaine, afin de prendre des cours de théologie, dans l'espoir de devenir un prêtre catholique. Il est retourné en Haïti après son diplôme et continue de poursuivre ses études; au Grand Séminaire Notre-Dame, il a étudié la philosophie et, à l'Université d'État d'Haïti, il a reçu un baccalauréat en psychologie.


L'ordre salésien lui plus tard envoyé en Grande-Bretagne, le Canada, l'Egypte, la Grèce, l'Italie et Israël pour les études bibliques; au cours de son Voyage il est également devenu un polyglotte. Outre parlant les deux langues officielles d'Haïti: le français et le créole; il est également devenu a l'aise en anglais, espagnol, italien, allemand, hébreu et portugais. Et très récemment, il a reçu un doctorat de l'Université d'Etat de l'Afrique centrale pour ses études en zoulou; la langue nationale du pays susmentionné. Après ses études approfondies à l'étranger, Jean Bertrand Aristide a finalement retourné en Haïti, où il serait ordonné prêtre, en 1982.

 Etant bien voyagé et très instruits, le contraste entre sa pauvre patrie et les différents pays qu'il a visités au cours de ses études, ont eu un impact énorme sur lui; la misère et l'injustice subie par les pauvres sous les dictatures du Duvalier, ont également eu une profonde impression sur le jeune Aristide. D'énormes violations des droits humains étaient fréquentes, la corruption était partout et, les milices de l'Etat, officiellement connu sous le nom MVSN Milice de Volontaires de la Sécurité Nationale; mieux connu par  Tontons Macoutes; terrorisait la population. Haïtiens ordinaires et opposants du gouvernement  ont été torturés, emprisonnés et assassinés par les moyens les plus horribles, tandis que les alliés du régime, vivaient dans l'abondance, la paix et la protection du gouvernement.


Presque immédiatement après avoir été nommé curé  d'une petite paroisse, Aristide est devenu, un critique virulent passionné à la fois du régime des Duvalier, et la hiérarchie de l'Église catholique, en contrepartie d'un concordat  en 1966 par le Vatican, qui a accordé François Duvalier le pouvoir absolu de nommer les évêques d'Haïti. Aristide était aussi extrêmement critique des États-Unis et de la puissance occidentale en général, pour leurs efforts continus pour opprimé économiquement les pauvres dans les pays du tiers monde pour développer leur propre économie. 

Comme prévu , les sermons de Jean Bertrand Aristide,  dans lesquels il a constamment dénoncé le régime en lieu, ne passent pas inaperçus. Le plus notable était son sermon de Pâques livré à la cathédrale de Port-au-Prince: "Un appel à la sainteté". Où Aristide a proclamé: «Le chemin de ces Haïtiens, qui rejettent le régime, est le chemin de la justice et de l'amour .... Heureux ceux qui disent non à l'impunité héroïquement, non à la vengeance, non aux abus et oui à la justice."


Sous la peur et de la pression, le délégué provincial de l'ordre salésien envoya Aristide en exil pour trois ans à Montréal, Canada.

Partiellement inspiré par Aristide prédication, d'ici 1985, une opposition très populaire au régime Duvalier était en pleine explosion; Aristide a ensuite quitté le Canada, est retourné en Haïti et a continué à prêcher. Désiré pour intégrer les jeunes dans l'église, il a pris des initiatives pour organiser les jeunes en parrainant des masses de jeunes hebdomadaires. Il a ensuite fondé l'orphelinat "Lafanmi se Lavi» (famille est la vie), ciblant les enfants sans-abri dans les rues de Port-au-Prince.


Peu à peu, Aristide est devenu une figure nationale en tant que défenseur des pauvres contre le régime Duvalier oppressive. Il est devenu inévitablement la cible d'attaques. Il a survécu à au moins six tentatives d'assassinat; le plus notable, était après la chute de Duvalier en 1986. Bien que Duvalier avait disparu, sa milice vicieux et fidèles étaient encore instigateur de la peur sur la population. Le 11 Septembre 1988, au cours d'une messe dominicale à l'église Saint Jean Bosco, auquel ont participé plus de 1000 personnes, où Aristide prêchait, un groupe d'hommes armés ont pris d'assaut l'église, et a commencé à tirer au hasard sur les gens. 

Participants qui fuyaient ont été atteints à l'extérieur avec des machettes par plus de tontons macoutes entourant l'église. L'attaque a conduit à au moins 50 morts et 80 blessés, puis l'église a été incendiée. Aristide a survécu, mais entré dans la clandestinité. Par la suite, Aristide a été expulsé de