Comment Haïti nous aide à penser différemment à propos de l'histoire

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Peter Dizikes | MIT News Office
5 Décembre, 2017

Au XVIIIe siècle, Haïti était le territoire sucrier le plus lucratif au monde, un pôle clé de l'économie transatlantique et, à l'instar des États-Unis et de la France, le site d'une révolution démocratique. Les batailles sur les droits modernes, l'esclavage et le commerce mondial figurent tous en bonne place dans l'histoire d'Haïti, bien que relativement peu de gens le sachent.

Pour l'historien du MIT Malick Ghachem, c'est à la fois un oubli et une opportunité. Ghachem, un expert haïtien, pense que nous traitons trop souvent le pays comme une tache blanche sur la carte historique. Là encore, son enseignement et sa contribution à l'écriture aident à combler ce vide en reliant Haïti aux courants historiques plus vastes qui ont façonné notre monde.

"La responsabilité fondamentale de l'historien est de découvrir une histoire, de la mettre dans une nouvelle perspective et de montrer pourquoi c'était important", dit Ghachem.

En effet, Haïti, autrefois une colonie française appelée Saint-Domingue, est devenue le premier pays à l'égalité juridique universelle, après sa rébellion d'esclaves. Mais son chemin vers cette percée était complexe. Comme Ghachem l'a écrit dans son premier livre, les Français ont craint une telle possibilité pendant des années et ont institué un régime légal qui cherchait à maintenir l'esclavage en contrôlant la libération - la libération des esclaves par leurs propriétaires - tout en punissant occasionnellement les planteurs de leur brutalité.

Et il y eut des troubles de planteurs et d'esclaves pendant les années 1720 en Haïti, comme le raconte Ghachem dans un deuxième livre qu'il termine maintenant. À l'époque, la colonie, comme d'autres dans l'Atlantique, était contrôlée par une société commerciale monopoliste - en l'occurrence, la Compagnie des Indes Occidentales - et c'était une rébellion blanche contre le monopole d'esclavage de la société qui produisait les grandes plantations de sucre d'Haïti. . L'étude d'Haïti en tant que partie intégrante de ce monde transatlantique ajoute de la profondeur et de la nuance à nos connaissances sur la démocratie et la mondialisation - pour les lecteurs et les étudiants de premier cycle du MIT.

«Nos étudiants veulent apprendre quelque chose qui va leur faire penser différemment», dit Ghachem. "Et Haïti est bon pour ça. C'est un endroit inconnu pour beaucoup de gens, un endroit qui ne figure pas dans le calcul de nombreuses disciplines. Si vous voulez penser à l'histoire économique ou au droit international ou aux droits de l'homme et que vous mettez en scène Haïti, cela perturbe la conversation et bouleverse les termes du débat."

La carrière de Ghachem n'a pas non plus suivi le calcul de nombreuses disciplines. Il a obtenu son doctorat en histoire de l'Université de Stanford en même temps qu'il a obtenu un diplôme en droit de l'Université Harvard, et a commencé une carrière dans le milieu universitaire seulement après plusieurs années en tant qu'avocat. Mais aujourd'hui, quand les gens agissent «comme si la révolution haïtienne n'existait pas», dit Ghachem, cela lui rappelle pourquoi il est historien: «Nous avons encore un long chemin à parcourir. C'est pourquoi je pense qu'il est important de faire ce travail dans les sciences humaines. "

Lecture du matin au soir

Ghachem est né à Tulsa, en Oklahoma, où son père étudiait pour devenir ingénieur pétrolier. La famille a déménagé à Chicago - Ghachem a grandi fan des Cubs - et ensuite en Arabie Saoudite pendant plusieurs années, suite à une opportunité d'emploi pour son père. Ghachem vivait à Djeddah et fréquentait une école américaine. Quand il n'était pas dans la salle de classe, il pratiquait le sport: «C'était toujours une façon de me sentir chez moi quelque part», dit-il - et il lisait. Et lis. Et lisez un peu plus.

"Je suis vraiment devenu très livresque et je ne lisais que des livres du matin au soir", se souvient Ghachem. "Je pense que c'est pour ça que je suis devenu un universitaire. Mes parents et mes frères et sœurs ont été consternés par ma reclusivité. Je n'ai jamais lu plus dans ma vie. "

Ghachem est retourné aux États-Unis quand il était d'âge scolaire et a commencé ses études à l'Université de Georgetown avant d'être transféré à Harvard. Il a obtenu un baccalauréat en histoire et, dans bon nombre de ses cours, s'est rendu compte que ses professeurs étudiaient essentiellement l'histoire de la révolution, de la France à la Russie et au-delà. Le sujet de la révolution a bientôt saisi l'imagination intellectuelle de Ghachem - et il le fait encore aujourd'hui, au MIT, où il aide à enseigner 21H.001 (How to Stage a Revolution), un cours d'histoire de longue durée.

"Cela vous oblige à penser à un sujet, une nation, à partir de rien", dit Ghachem. "Comme l'a dit Hannah Arendt (philosophe politique), ce qui fait qu'une révolution est une révolution, c'est que les participants sont saisis par le sentiment qu'ils font quelque chose de nouveau sous le soleil. ... Ils inventent quelque chose de nouveau, ce qui est un peu l'esprit de cet endroit [MIT] ici même. Au niveau humain, c'est un sentiment très contagieux. "

Certaines parties de la progression de carrière de Ghachem sont faciles à retracer: Entré à l'université à Stanford, il rédigea un mémoire sur Haïti, qui devint la base de sa thèse de doctorat, qui devint la base de son premier livre. Malgré cela, il a également décidé d'étudier le droit tout en travaillant pour son doctorat en histoire.


"J'ai commencé à lire sur la loi de l'esclavage, ce qui est devenu mon intérêt pour le droit", dit Ghachem. "C'était le lien."

L'acquisition d'un doctorat en histoire et d'un diplôme en droit n'est pas une démarche rare pour les chercheurs, mais poursuivre les deux diplômes simultanément sur des côtes opposées était un peu inhabituel. Finalement, en 2002, Ghachem a émergé avec ses doubles diplômes - et rapidement entré dans la profession juridique. Il a été auxiliaire juridique à la Cour d'appel des États-Unis pour le onzième circuit, à Miami, puis avocat à Boston, d'abord dans une petite entreprise, puis chez Weil, Gotshal et Manges LLP.

En tant qu'avocat, Ghachem a travaillé sur des affaires de défense pénale, des questions du Premier amendement, et des restrictions de voyage imposées par les États-Unis, entre autres choses. Mais il voulait toujours poursuivre ses recherches universitaires et il aimait l'idée d'enseigner.

"Si vous avez des cas comme celui-ci, il est très difficile de partir", dit Ghachem. "Ils sont très engageants et vous êtes très impliqué. Mais ... à un certain moment, j'ai décidé, si je ne devais pas devenir un universitaire bientôt, je serai dans le monde de la pratique du droit pour toujours. J'ai donc décidé, laissez-moi essayer maintenant. "

Ghachem a été chargé de cours pendant deux ans au MIT et en 2010, il a occupé un poste de professeur à temps plein à la faculté de droit de l'Université du Maine. En 2013, il a rejoint la faculté du MIT, où il a été nommé plus tôt cette année.

Haïti et la révolte mondiale

Alors que le premier livre de Ghachem explore la longue période précédant la révolution haïtienne, celui qu'il est en train de terminer lui permet de regarder de plus près le commerce et «la première partie de l'histoire», comme il le dit. Comme d'autres pays, la France, endettée par les dettes, avait donné aux compagnies privées l'autorisation de développer des propriétés coloniales et, dans les années 1720, des révoltes se multiplièrent, notamment en Louisiane, après la faillite de certaines entreprises. (La bulle des mers du Sud est la plus connue de ces implosions.)

"Il y a une révolte mondiale contre ces entreprises qui commence avec la crise financière et s'étend à d'autres dimensions", dit Ghachem. "Saint-Domingue est, je pense, le meilleur exemple, mais un peu connu."

Dans un sens, le nouveau travail est parallèle au premier livre de Ghachem, mais avec un accent plus large sur les forces économiques qui alimentent l'exploitation et les troubles d'Haïti. De toute façon - en finance et en économie, comme en politique et en droit - Ghachem croit que nous pouvons mieux connaître le passé en ne considérant pas Haïti comme un territoire isolé, mais en le plaçant carrément dans le flot des problèmes auxquels nous sommes toujours confrontés.

"Ce n'est pas que j'aime travailler sur des sujets marginaux", dit Ghachem. "J'aime travailler sur des sujets qui me semblent marginaux. Haïti n'était pas marginal au 18ème siècle, et ce n'est pas marginal aujourd'hui. "

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